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Entrevista: José Moreno, responsable del equipo español de Mars Insight

José Francisco Moreno es el ingeniero líder del equipo de Airbus Defence & Space España que ha hecho realidad el instrumento TWINS que va a medir los vientos y la temperatura medioambiental en la sonda InSight de la NASA.

Mars InSight se ha posado en Marte con precisión matemática a las 20:54 del 26 de noviembre, y ya ha enviado su primeras señales informando que su estado de salud es correcto y también las primeras imágenes de que se encuentra asentada sobre la superficie de Elysium Planitia, la zona marciana cuyo subsuelo va a investigar.

Lo programado es que el primer explorador de la interioridades de Marte permanezca varias semanas sin entrar en servicio, hasta que los técnicos de la NASA no hayan completado su protocolo de verificaciones y comprueben que todos los instrumentos a bordo no han sufrido daños serios debidos a las fuertes vibraciones de los retrocohetes y el impacto contra la superficie marciana.

Insight no tendrá que enfrentarse a las tormentas del planeta rojo que nos muestran las películas. Según José Francisco Moreno, ingeniero líder del desarrollo del equipo español instalado a bordo de la sonda marciana de la NASA: “Las tormentas marcianas que Hollywood muestra en sus películas son pura ficción

Moreno sabe bien de lo que habla.  Entre los equipos de la plataforma norteamericana está la estación meteorológica española TWINS, cuyos sensores están fijados en los extremos de la parte superior de InSight, cuyo responsable es este ingeniero español, que lleva más de 30 años trabajando en Airbus DS España,  que ha capitaneado también el desarrollo de la estación meteorológica del vehículo todo terreno marciano Curiosity de la NASA y ha participado en prácticamente todos los programas de la ESA, entre ellos HERMES, MetOp, ENVISAT, ATV, Integral y XMM-Newton.

Las tormentas marcianas que Hollywood muestra en sus películas son pura ficción”

TWINS es un equipo responsabilidad de la NASA que la Agencia asignó al Centro de Astrobiología español (CAB) y que ha sido desarrollado y fabricado en la sede de Tres Cantos de Airbus Defence & Space España por un equipo de ingenieros y técnicos dirigidos José Francisco Moreno, ingeniero líder del proyecto.

Fly News.- ¿En qué consiste TWINS? ¿Cuál es su periodo de funcionamiento?

José Moreno.-TWINS es la segunda estación meteorológica española que tomará mediciones in  situ de Marte. Consta de dos pequeños instrumentos exactamente iguales cuyo funcionamiento es redundante y simultaneo, para abarcar y medir vientos procedentes de cualquier dirección. También calcula la temperatura exterior del aire, la procesa, elimina las interferencias generadas por los distintos instrumentos de la plataforma y obtiene la temperatura real. Será capaz de aportar datos cada segundo, día y noche, a lo largo de todo el tiempo de duración de la misión.

Fly News.-¿Cómo son de potentes y destructores los vientos en Marte?

José Moreno.- En la superficie de Marte no son muy fuertes, ya que la densidad de la atmósfera del planeta rojo es tan solo una milésima parte de la existente en la Tierra. El resultado es que la presión que ejerce el viento marciano es pequeña. En otras palabras, las violentas tormentas que destrozan las bases terrestres en la película “El Marciano” protagonizada por Matt Damon son pura ciencia ficción.

Fly News.-Entonces ¿Cuál es el rango de los vientos en Marte?

José Moreno.-Los vientos dominantes alcanzan una velocidad media aproximada de 54 km/h ‒unos 15 m/s‒ aunque TWINS puede medir muy por encima de los 144 km/h, unos 40 m/s.

Fly News.-¿TWINS dispone de los clásicos anemómetros que miden la fuerza del viento?

José Moreno.-InSight no tiene partes móviles, con la sola excepción de los paneles solares que y el brazo robótico, que debe enganchar el sismómetro y la sonda de calor que inicialmente están sobre la plataforma para colocarlas sobre el suelo marciano.

La medición del viento se efectúa mediante anemometría de lámina caliente y no con los pequeños molinillos de tres aspas que estamos habituados a contemplar. En esencia, TWINS mide la velocidad del viento mediante unas diminutas placas térmicas. Estas se calientan y cuando sopla el viento, la energía necesaria para mantener dicha temperatura permite calcular su magnitud del mismo.

Fly News.-¿ Son muy extremas las variaciones de temperaturas?

José Moreno.-Para darnos una idea, basta decir que el sensor de temperaturas alcanza un rango muy amplio, que se sitúa por debajo de los -135º C, y llega más allá de los +40º C. Es ultrasensible y mide por debajo de la centésima de grado en cada punto, para lograr una resolución media global de la temperatura del aire por debajo de la décima de grado.

La miniaturización ha sido el gran reto en el desarrollo de TWINS.
La miniaturización ha sido el gran reto en el desarrollo de TWINS.

Fly News.-¿Cuál ha sido el mayor reto para que TWINS llegase a ser una realidad?

José Moreno.-El gran reto al que nos enfrentamos fue la miniaturización de todos los componentes de TWINS, a pesar de que partíamos de los sensores de viento y temperatura desarrollados para la estación meteorológica REMS, que sigue funcionando en el laboratorio todo terreno marciano Curiosity de la NASA.

De forma cilíndrica y un poco más grandes que la palma de una mano, su longitud es de  alrededor de 150 milímetros, su diámetro de unos 30 milímetros y pesa en torno a 140 gramos. En su exterior hay tres placas separadas entre sí 120º que permiten medir el sentido y la magnitud del viento y la temperatura exterior. En su interior está la electrónica de control y de adquisición de los datos, un dispositivo micro electrónico de tecnología mixta ‒analógica y digital‒ desarrollado expresamente para estos instrumentos.

Fly News.-¿Cuál es la diferencia entre el instrumento TWINS y REMS?

José Moreno.-Ambos han sido desarrollados y fabricados en la sede de Tres Cantos de Airbus DS España. Pero en REMS hay sensores que miden la humedad, la presión y las radiaciones infrarroja y ultravioleta, además del viento y la temperatura. En cambio, InSight solo requiere conocer la temperatura reinante, así como la fuerza y sentido del viento.

Fly News.-¿Cuál es la importancia de este instrumento en Insight?

José Moreno.-La pareja de sensores españoles es crucial para que la NASA disponga de datos sobre cuando  desplegar y colocar sobre el suelo marciano los dos instrumentos principales: el sismógrafo, que tiene que captar movimientos subterráneos, y la sonda de calor, que tiene que profundizar en el subsuelo de Marte hasta los 5 metros, medir la temperatura y caracterizar las propiedades térmicas del subsuelo cada 50 centímetros.

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