Airbus: Primer contacto automático para reabastecimiento en vuelo

 

Airbus ha logrado por primera vez que la pértiga de un avión de repostaje en vuelo haga contacto con el receptáculo del avión receptor de forma automática.

Tal y como nos avanzaron hace unos días los máximos directivos de Airbus Defence and Space y de Military Aircraft, la compañía ha logrado efectuar el primer contacto entre un avión cisterna y un caza receptor de forma automática.

La prueba, en la que se lograron seis contactos automáticos, se efectuó con el Airbus A310MRTT que Military Aircraft (una división de Airbus Defence and Space) usa como demostrador y laboratorio de nuevas tecnologías y un Lockheed Martin F-16 de la Fuerza Aérea de Portugal, la cual es colaboradora habitual en las pruebas de desarrollo de los aviones cisternas de Airbus Defence and Space.

Se trata de la primera vez en el mundo en el que se logra que una pértiga de repostaje en vuelo se situé automáticamente en el receptáculo de reabastecimiento de un caza.

Según explican desde Military Aircraft: “El sistema no requiere equipamiento adicional por parte del receptor y tiene como objetivo reducir la carga de trabajo del operador de la pértiga, mejorar la seguridad y optimizar la rapidez del reabastecimiento en vuelo en condiciones operativas a fin de aumentar la eficiencia en combate”.

Para este tipo de reabastecimiento automático la intervención humana es mínima. En la aproximación inicial y la localización del receptor interviene el operador de la pértiga, pero acto seguido, entra en funcionamiento el sistema automático de guiado que usa “técnicas pasivas innovadoras como el procesamiento de imágenes para determinar la posición del receptáculo de repostaje del receptor y, cuando se activa el sistema automático, un sistema de control de vuelo totalmente automático dirige la pértiga hacia el receptáculo del receptor”. Una vez en este punto, el operador puede tomar el control para terminar de extender la manquera que va dentro de la pértiga y comenzar el repostaje, o bien esta extensión se puede hacer en modo de mantenimiento de distancia relativa o totalmente automático. Según indican desde Military Aircraft “Ya en 2019 podría introducirse en la producción actual del A330 MRTT”.

La prueba se llevó a cabo el pasado 21 de marzo, pero dese Airbus Defence and Space han querido esperar a la evaluación de los datos recogidos antes de anunciar el éxito. Según explican, los seis contactos establecidos lo fueron a lo largo de una hora y cuarto de vuelo sobre el Atlántico frente a las costas portuguesas, a una velocidad de 250 nudos y 25.000 pies de altitud.

David Piatti, operador de la pértiga de pruebas del avión cisterna afirmó: “Lo más importante fue que el sistema pudo localizar el receptáculo. Fue muy satisfactorio porque funcionó a la perfección y pudimos llevar a cabo los contactos con el sistema automático activado, tal y como se planificó. Este procedimiento reducirá la carga de trabajo, especialmente en condiciones meteorológicas adversas”.

Por su parte el piloto portugués, al que identifican por su distinbtivo de llamada “Prime”, señaló: “La misión de prueba no tuvo ningún contratiempo y se llevó a cabo sin problemas inesperados, lo que es una buena señal. A partir del momento en el que el operador aceptó el contacto, la pértiga se situó inmediatamente en el punto correcto. El contacto en sí mismo fue muy preciso y rápido. Es fácil sentir la diferencia -cuando menos se note en la cabina de pilotos, más precisa es la localización”.

La tecnología de imagen sobre la que se basa la técnica automática de reabastecimiento la utilizaba originariamente la división de Airbus dedicada al espacio para desarrollar soluciones de reabastecimiento de satélites en el espacio o para la retirada de escombros espaciales. El laboratorio incubadora de Airbus Defence and Space continuó desarrollando esta tecnología para utilizarla en la aplicación de repostaje.

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