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Cheops, el cazador “español” de Exoplanetas

A las 09:54 hora española se lanza desde Kourú el satélite Cheops, desde la nave espacial Soyuz,un telescopio interplanetario cuya misión principal es la búsqueda de exoplanetas de un tamaño semejante a la Tierra.

España ha tenido un papel fundamental en Cheops. Es la primera vez que nuestro país integra un satélite desde su fase inicial, y tras el lanzamiento, España será el responsable de la operación de Cheops durante toda su vida útil.

Cheops es una misión en la que colaboran la ESA y la Agencia Espacial suiza que tiene como objetivo estudiar exoplanetas de un tamaño similar a la Tierra desde la órbita terrestre. Es también la primera misión científica de la ESA dedicada a la búsqueda de tránsitos exoplanetarios, mediante la realización de fotometría de ultra alta precisión en estrellas brillantes ya conocidas por albergar planetas. Esta exploración servirá para comprender mejor la formación, origen y evolución de estos exoplanetas.

Cheops es sólo el paso inicial para conocer las posibilidades de la existencia actual o pasada de alguna forma de vida en planetas ajenos a nuestro Sistema Solar, medirá su tamaño y la masa, se podrá conocer su densidad y si el planeta es predominantemente rocoso o gaseoso e incluso si contiene agua. Tras ella, vendrán otras misiones, como PLATO y Ariel, que analizarán los compuestos de sus atmósfera y sus posibles ingredientes biológicos.

ASÍ ES CHEOPS

España ha tenido un importante papel en Cheops, que se ha integrado totalmente en las instalaciones de Airbus Space en Barajas, Madrid. Se trata de la primera vez que se integra un satélite de estas características en nuestro país.

Según TEDAE, la asociación de empresas del sector de la aeronáutica,defensa y espacio españolas, la contribución española se concreta de la siguiente manera:

AIRBUS DS España es el contratista principal del satélite y lidera un consorcio de 24 empresas, de 11 países. Ha sido responsable además de la estrutura del satélite, su cableado, su integración y es responsable del lanzamiento y la fase orbital temprana (LEOPS) y la puesta en marcha del satélite una vez alcance la posición exacta en órbita.

Alter Theconlogy por su parte ha suministrado servicios de ingeniería, ensayos y aprovisionamiento de componentes electrónicos para varios componentes del satélite, concretamente el BEE (Back-End Electronics y el PSDU, o lo que es lo mismo la unidad de suministro y distribución de potencia del satélite.

Por su parte CRISA ha suministrado la unidad de control y distribución de potencia (PCDU); la unidad de interfaz remota (RIU) y el ordenador de abordo (OBC).

Elecnor Deimos es el responsable de la planificación de la misión al completo, así como del archivo y difusión de los datos. Esta operación comprende la definición de cómo ha de comportarse el telescopio para alcanzar los objetivos científicos de la misión y de las estrategias óptimas de observación. Los módulos de archivo y difusión de datos están basados en los productos de segmento terreno desarrollados por Deimos monitor4EO y archive4EO, que han sido adaptados y optimizados para su utilización en misiones de Ciencia y Exploración espacial.

GMV lidera el centro de operaciones de misión ó MOC por sus siglas en inglés. Además es responsable de la integración completa del centro de control, lo que incluye el desarrollo e integración del Sistema de Dinámica de Vuelo (FDS, Flight Dynamics System), el Sistema de Control de Misión (MCS, Mission Control System) y el Simulador Operacional del Satélite (SCSIM, Spacecraft Simulator), así como la integración de estos elementos con la infraestructura del segmento terreno incluidas la estaciones terrestres, situadas en Torrejón y Villafranca, proporcionadas por el INTA.

HV Sistemas suministró el simulador de plataforma del satélite, en el que se simulan los interfaces eléctricos y de comunicaciones entre la plataforma del satélite y el instrumento; también llevó a cabo el simulador de plataforma de lanzamiento y del Suitcase RF de banda S, utilizada para realizar las pruebas de compatibilidad con el segmento de tierra de los enlaces de Tierra a Satélite y de Satélite a Tierra.

Iberespacio suministró el equipamiento de hardware térmico y Sener, por su parte, ha sido responsable del desarrollo de las antenas de recepción de telemetrías y de las antenas de transmisión de telecomandos de la plataforma del satélite.

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EL INTA, RESPONSABLE DE LA MISIÓN

El INTA dirigirá el Centro de Operaciones de la Misión (MOC) situado en la sede del INTA en Torrejón y más concretamente en su Centro Espacial (CEIT) desde donde se operará el satélite y la programación de datos asociados a la telemetría trasmitida por éste.

Los ingenieros de INTA operarán la misión tanto la fase de órbita temprana (LEOP (Launch and Early Orbit Phase) y la fase de puesta en servicio (CP, Commissioning Phase), fases especialmente criticas donde se verifica el correcto funcionamiento del segmento espacio y del instrumento, como en la fase nominal o de operación rutinaria.

La fase de LEOP, cuya duración prevista oscilaría entre 4 y 7 días, se inicia una vez que el satélite es separado del lanzador y finaliza cuando se terminan de realizar los chequeos iniciales del estado del satélite en su órbita de referencia. Con el fin de aumentar el tiempo de comunicación entre tierra y el satélite, durante la fase de LEOP, además de las estaciones terrenas de INTA Torrejón (principal) y Villafranca (backup), se emplean las de Kiruna y Troll

En la fase de LEOP el MOC, tras comprobar el estado de los equipos e instrumentos, establecerá contacto por primera vez con el satélite y realizará las maniobras necesarias para situarlo en la órbita correcta.

Una vez finalizada la fase de LEOP, comienzan las actividades de Puesta en Servicio, IOC (In-Orbit Commissioning), fase en la que se verifican todas las operaciones del satélite, su correcto desarrollo con el segmento terreno, y se procede a la calibración y validación de los productos de la misión.

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