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Reino Unido avanza en su programa de drones de combate aéreo

Aspecto que podría tener el LANCA, el primer dron de combate de la RAF.
Aspecto que podría tener el LANCA, el primer dron de combate de la RAF.

A mediados de 2022 se espera comiencen las pruebas en vuelo del primer avión de combate sin piloto de la RAF.

El ministerio de Defensa británico acaba de adjudicar a Spirit AeroSystems, basada en Belfast (Irlanda del Norte) un contrato de 30 millones de libras esterlinas para el diseño y fabricación de un demostrador del que será primer UCAV (vehículo aéreo de combate no tripulado) de la RAF.

A diferencia de otros UCAV, ya en servicio, como los MQ-9 Reaper, este modelo será diseñado para volar junto a aviones tripulados como el Lockheed Martin F—35, el Eurofighter Typhoon o el BAE Systems Tempest, controlados bien desde tierra, bien desde los aviones de combate a los que acompañen, o bien de forma autónoma haciendo uso de sistemas de inteligencia artificial. Estos UCAV podrán volar en misiones de combate de uno en uno o en enjambres de acuerdo a los requerimientos de cada una.

Bajo las siglas inglesas LANCA (avión de combate novedoso, ligero y asequible) se trabaja en un dron armado con misiles capaz de volar a gran velocidad yde atacar a otras aeronaves en vuelo además de poder eludir a las defensas antiaéreas terrestres del enemigo.

La empresa seleccionada Spirit AeroSystems en Belfast es la antigua Short Borthers, cuya compra por la estadounidense del mismo nombre, se cerró el pasado 20 de octubre con Bombardier, empresa que a su vez había adquirido a Short. Entre otras labores, esta factoría se encarga de la producción de las alas del Airbus A220 (antes Bombardier C Series).

El equipo que trabajará en este desarrollo, denominado Proyecto Mosquito, está encabezado por la consultora y empresa de ingeniería especializada en UAV Callen-Lenz y además de Spirit AeroSystems, Belfast, cuenta con la división británica de Northrop Grumman.

Este es uno de los tres equipos que fueron seleccionados en junio de 2019 por el Laboratorio de Ciencia y Tecnología del ministerio de Defensa británico para llevar a cabo la denominada Fase 1 de los trabajos de desarrollo. Los otros dos equipos estaban liderados por Blue Bear Systems Research y Boeing Defence UK.

El Proyecto Mosquito, puesto en marcha en 2015, tiene como objetivo, como señalamos, el desarrollo de un demostrador tecnológico que sirva, posteriormente, para el diseño de un modelo operativo.

Parte del presupuesto para este programa procederá de los 1.500 millones de libras esterlinas que el Gobierno británico anunció en noviembre de 2020 que invertiría en investigación militar para el programa FCAS entre otros.

En paralelo, la RAF volvió a activar, el 1 de abril de 2020, el 216 Escuadrón con la misión de desarrollar tecnologías y capacidades para el vuelo en combate de enjambres de drones junto a aviones tripulados. En este tiempo, junto a Blue Bear Systems Research ha realizado pruebas en vuelo de formaciones de hasta cinco drones de ala fija en operaciones coordinadas controladas por un solo operador en tierra.

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