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Rocket Lab recupera la etapa de un cohete con un helicóptero

Lanzamiento de un cohete Electron de Rocket Lab.
Lanzamiento de un cohete Electron de Rocket Lab.

Rocket Lab es una delas múltiples empresas que trabajan en el desarrollo de cohetes espaciales reutilizables. Ahora han completado una prueba de un novedoso sistema.

Los diferentes proyectos de cohetes reutilizables usan paracaídas o motores de frenado y estabilización para frenar la caída de las secciones tras el lanzamiento. Ahora, Rocket Lab ha probado un sistema que ya se ha venido usando en el pasado para recuperar por ejemplo cápsulas con películas lanzadas desde satélites espías. La recuperación en el aire mediante una aeronave.

En la USAF fue el 6593 Escuadrón de pruebas con aviones C-119 y C-130 fue la unidad encargada de estas misiones. Las cápsulas, lanzadas desde los satélites Corona, pesaban 170 kg, y contenían 3.000 pies de película (unos 915 metros) que pesaban 23,5 kg,

Imagen de la USAF de la recuperación en vuelo de una cápsula  fotográfica mediante un C-130 .
Imagen de la USAF de la recuperación en vuelo de una cápsula fotográfica mediante un C-130 .

Rocket Lab apuesta igualmente por el descenso de la sección de su cohete Electron con un paracaídas hasta ser capturada desde un helicóptero y llevada a tierra.

Recientemente ha completado en Nueva Zelanda una primera prueba de este sistema, soltando la primera etapa desde un helicóptero. Una vez abierto el paracaídas de frenado un segundo helicóptero se encargó de su captura en el aire, como se aprecia en el vídeo, a unos 5.000 ft de altitud.

Rocket Lab efectuó en diciembre de 2019 y enero de 2020 sendos lanzamientos de prueba del cohete Electron con la primera etapa equipada con distintos sistemas de toma de datos durante el reingreso atmosférico y de guiado para preparar las pruebas de recuperación. La etapa usada para estas pruebas contaban también con un sistema de estabilización para mantenerla en vertical durante el descenso. En ambas la etapa terminó golpeando el mar a unos 900 km/h según estaba previsto.

No obstante, la próxima prueba del cohete, prevista para finales de 2020, incluye el descenso en paracaídas hasta el mar de la etapa y su recuperación posterior.

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